Archive for August, 2011

Special issue – Journal of Literary & Cultural Disability Studies

 The Journal of Literary and Cultural Disability Studies has a new special issue dealing with “Disability and Life Writing” (Guest Editor: G. Thomas Couser, Hofstra University). It includes the following pieces:

“Introduction: Disability and Life Writing” (G. Thomas Couser)

The current cultural moment in the U. S. and the U. K. is particularly amenable to life writing. Indeed, it has been widely acknowledged by critics, reviewers, and writers that the last few decades in these two countries have witnessed a memoir boom. Granted, as Ben Yagoda has demonstrated in his recent book, Memoir: A History (2009), this is by no means the first memoir boom. But it is probably accurate to say that in the last two decades or so memoirs have been written, published (or self-published), reviewed, consumed, adapted into film, celebrated (and disparaged) as never before in literary history. In April 2002, in a Washington Monthly review-essay called “Almost Famous: The Rise of the ‘Nobody Memoir,'” Lorraine Adams distinguished between what she dubbed the somebody memoir and the nobody memoir. What determines the classification of a given narrative is simply whether its author was known before its publication or became known only through its publication. Thus, Hillary Clinton’s Living History is a somebody…

“On a Scale from 1 to 10: Life Writing and Lyrical Pain” (Susannah Mintz)

Given the notorious resistance of physical pain to textual representation, how does an author write the story of pain? Using Eula Biss’s 2005 essay “The Pain Scale” as its touchstone, the article considers lyric essay as pain’s most suitable autobiographical genre. A lyric essay, it is argued, can perform the kind of conceptual shift that many theorists of pain have called for, situating pain along the pathways not just of nerves but of subjectivity, of relationships between self and other, imagination and words. By turns elusive, imagistic, ecstatic, associative, and melodic, more often circling and symbolizing life events than narrating them in linear ways, the lyric essay has a unique capacity to represent the self-in-pain, giving pain a rich experiential dimensionality that it may lack in more conventional, particularly medical, accounts. In “The Pain Scale,” Biss does not render pain as an adjunct to other physical experiences, such as addiction or disease, but rather capitalizes on the distinctive fragmentation and emotional intensity of the lyrical essay to capture the movement of pain. In a form where pain becomes affirming rather than negating, an avowal of the self’s aliveness and of its impact on the world, new articulations can occur—of how we conceive of, and therefore live, with pain.

“Disability and Self Life Writing: Reports from the Nineteenth Century Asylum” (Sara Newman)

Historically, especially before the twentieth century, issues of access to accommodation and education have constrained all individuals with disabilities, preventing most from acquiring the means to self-express and thus to present a public voice. Nonetheless, individuals with disabilities in past centuries have found ways to present their own perspectives on creativity, difference, identity, politics, and other issues. The forms these earlier statements have taken, the individuals who succeeded in speaking, and the stories thereby told offer significant insights into lives otherwise lost. The article recovers the life writing of mid-to-late nineteenth-century individuals with mental and physical differences who were classed as insane and institutionalized on that basis. In their narratives, these individuals write about the misperceptions they face and advocate for themselves and others. In particular, the authors characterize their institutionalization in terms of medical and legal abuses, abuses manifested on social, emotional, and physical levels. By writing in these terms, these life writers turn the tables on their oppressors and portray the system as the cause of their legal, medical, and personal misfortune. Recovering these voices as life writing forms an initial corpus of pre-twentieth-century materials for further study and locates the genre within a long tradition that involves identifying assumptions and advocating for the disenfranchised.

“The Reclamation of Anna Agnew: Violence, Victimhood, and the Uses of Cure” (Kathleen Brian)

The article argues that Anna Agnew’s popular 1886 autobiography worked to increase public receptivity to ideas of selective death by co-opting the discursive strategies of hereditarianism to explain her attempts at both filicide and suicide. Prevailing eugenics rationale insisted that insane individuals, like other “defectives,” should either be cured or eliminated. In this threatening context, Anna evaded responsibility for her violence by emphasizing her victimization, miraculous cure, and responsible acts of citizenship. In its discursive reliance on psychiatry, evolution, and eugenics, Anna’s popular narrative—as well as her attempt to eliminate her children—contributed to the interarticulation of progressive humanitarianism and selective murder. In contemporary disability studies discourse, scholars and activists alike often suggest as solution the inclusion of persons with disabilities in debates over medical and scientific policy. While such a perspective is necessary, Anna’s narrative demonstrates that persons with disabilities do not stand beyond and outside of available discourse. The rhetorical tactics used to convey the perspective of members of the disability community deserve to be investigated with the same tenacity and critical eye as the rhetorical tactics used to convey those perspectives less often aligned with the disability studies project.

“Disabling Spectacles: Representations of Trig Palin and Cognitive Disability” (Reed Cooley)

The article examines the confounding contribution that Sarah Palin has made to the public discourse on disability in the United States. While she and her son Trig, who has Down syndrome, brought a great deal of attention to issues surrounding cognitive disability from the instant Palin emerged as the Republican Party’s 2008 vice-presidential candidate, it is unclear what utility this visibility actually had or has for real disabled individuals. Palin’s rhetoric focused exclusively on disabled children and their families, leaving us to imagine that conditions like Down syndrome are temporary afflictions dissipating into normalcy as the afflicted reach adulthood. The article makes use of Lee Edelman’s No Future: Queer Theory and the Death Drive to show that the cognitively disabled, like queers, are often figured as having “no future” in both popular culture and national health and education policy.

“Plural Singularities: The Disability Community in Life Writing Texts” (Margaret Torrell)

The article explores the potential for the singular voice of the life-writing text to create an emancipatory disability group identity by featuring stories of disabled people and groups. While disabled others have been studied in the past for how they relate to the autobiographical subject, their depiction is itself a form of disability representation that can contribute to the positive construction of the disability community and amplify the autobiographer’s call to action by corroborating her experiences, thereby giving her voice greater social and political significance. Disability communities are identified in texts by Mary Grimley Mason, Eli Clare, and Nancy Mairs and are shown to be central to Simi Linton’s My Body Politic. Linton’s narrative of her entrance into the disability community functions as a metanarrative about autobiography that challenges notions about the singular, isolated voice often associated with the genre. The multifaceted and vibrant disability communities featured in Linton’s and other disability autobiographies reinforce the efficacy of disability life writing as a tool to shape social and political ideologies about the body and identity.

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Antipsychiatry in the 19th century

H-madness editor Eric Engstrom has recently published an article on the “antipsychiatry”-movement in the 19th century on the web portal European History. The photo represents Adolf Stoecker, court chaplain to Kaiser Wilhelm II and influential critic of the 19th-century psychiatry.  You find Zur Geschichte der Psychiatriekritik im 19. Jahrhundert here.

Compte rendu : Anouck CAPE, Les Frontières du délire (2011)

Poésies de la déraison

Anouck CAPE, Les Frontières du délire : écrivains et fous au temps des avant-gardes. Paris : Honoré Champion, 2011


Dix ans après l’excellent ouvrage de Juan Rigoli[1], Anouck Cape nous livre une étude qui en constitue un prolongement chronologique en s’attaquant aux liens intimes unissant psychiatrie et littérature dans la première moitié du XXe siècle. Examiner l’émergence de l’avant-garde dite historique au travers de l’enchevêtrement de ces deux discours, interroger son rapport à la folie, déchiffrer les représentations subversives qui la sous-tendent : tel est le triple dessein ambitieux que nous offre l’auteure dans son premier livre. Il s’agit ici non seulement de tenter de lire la folie sous un angle historique, mais également d’examiner la manière dont elle fut pensée, dite, écrite ;  la manière dont elle contribua à façonner l’imaginaire culturel moderne.

L’image n’étonne plus : on connaît les expériences d’André Breton et de ses amis dans le terrain de la médecine mentale. Que les surréalistes aient fait de la folie leur muse, cela n’a rien de nouveau ni de surprenant. En effet, tel que le remarque d’emblée l’auteure, « Lier folie et écriture, c’est reconduire l’un des grands lieux communs de notre modernité, proférer à haute voix les mystères d’une parenté si intime qu’elle en semble naturelle, tombant sous le coup de l’évidence. » (p. 7) Or, dès lors qu’on tente de reconstruire la genèse d’une alliance désormais mythifiée, on s’aperçoit que les chemins qui y ont mené furent souvent pour le moins sinueux. C’est ce parcours que Cape tente de retracer ici, en délinéant ce qu’elle appelle un « déplacement de frontière », véritable bouleversement culturel qui transforma le pathologique en objet de prédilection.

« Les dégénérés ne sont pas toujours des criminels, des prostitués, des anarchistes ou des fous déclarés : ils sont aussi maintes fois des écrivains ou des artistes », observait le Dr Max Nordau en 1894 [1892]. À l’aube du XXe siècle, les aliénistes convergent : l’art moderne est malade. Soulignant la parenté entre écrits asilaires et littérature contemporaine, ils voient dans ces textes les traces d’un délire commun. La thèse n’est pas nouvelle ; elle constitue un leitmotiv imprégnant le discours médico-psychologique depuis le milieu du XIXe siècle. Seulement, l’arrivée de formes nouvelles vers 1900 relance le débat. Ainsi les créations langagières des avant-gardes sont-elles systématiquement approchées sous l’égide d’un discours pathologisant. Textes décousus, illogiques et elliptiques témoigneraient d’une infériorité mentale car renvoyant aux propos incohérents de la folie. Tout comme les productions asilaires, ces écrits déstructurés serviraient de véritable outil diagnostique permettant aux médecins de déceler chez leurs auteurs des stigmates de dégénérescence.

Au langage psychopathologique de la clinique, les écrivains eux-mêmes se mêlent peu. Si divers critiques plus conservateurs se font l’écho des débats médicaux (un commentateur voit dans les œuvres de Picabia, de Soupault, d’Apollinaire et de Cendrars « les propos incohérents du délire », un autre compare ces productions à une « intoxication artistique et littéraire »), on leur accorde peu d’importance au sein même du mouvement (ainsi Picabia, en réponse à ce dernier critique, lui propose par exemple une thérapie simple consistant en une « cure de dadaïsme »).

La réaction est autre cependant quand la comparaison vient de l’intérieur. Lors d’une conférence publique en 1919, l’écrivain Paul Dermée, respecté membre de l’intelligentsia parisienne, effectue un parallèle explicite entre inventions langagières des avant-gardes et productions asilaires. Scandale. Cette affaire est d’une « étonnante maladresse », s’indigne Breton dans une lettre à Tzara. Raymond Radiguet écrit à son tour au chef de file du dadaïsme au nom de Reverdy, de Breton, d’Aragon et de Soupault en le priant « de ne pas publier leurs poèmes si le prochain cahier Dada contient des poèmes de Paul Dermée ». Décidément, dans l’immédiate après-guerre, on s’oppose au sacrilège qu’est la parenté effectuée entre textes d’écrivains et textes de fous. Un tel parallèle ne concorde pas avec la nouvelle vision de la littérature que ces poètes tentent de légitimer.

Ce n’est que quelques années plus tard que se produira un bouleversement des attitudes. Au début des années 1920, les membres de l’avant-garde octroieront peu à peu à ces « langages pathologiques » une valeur esthétique indéniable. Cape pose 1924 comme année charnière. C’est cette année qui voit notamment la publication du premier Manifeste du surréalisme dans lequel Breton, initialement ambivalent, se déclare séduit par les élucubrations des fous qu’il avait eus l’occasion de côtoyer lors de son internat en psychiatrie. La même année, le périodique Les Feuilles libres publie divers textes de malades mentaux qui, pour la première fois, y sont intégrés au même titre que ceux des autres auteurs. Éluard dans ce même numéro signe un article offrant une apologie dithyrambique de ces poèmes de fous. Les écrits asilaires inspirent désormais les littérateurs qui se plaisent à en faire l’éloge. On se réclame librement de ce style sans entraves qui reflète l’épanchement d’une irrationalité exaltée, véritable miroir posé à l’inconscient.

Ainsi, vers le milieu des années 1920 « le pathologique est transformé en matériau poétique » (p. 141). Les genres s’entrecroisent, une nouvelle forme d’écriture est authentifiée. Les poètes revendiquent désormais un style expérimental qui se rapproche de celui de la clinique et qui en emprunte tant les caractéristiques formelles que les pratiques d’écriture. Étendre la notion de poésie, appliquer le précepte rimbaldien de faire art avec « la littérature démodée, latin d’église, livres érotiques sans orthographe, romans de nos aïeules, contes de fées, petits livres de l’enfance, opéras vieux, refrains niais, rythmes naïfs » (1873), telles sont les doctrines qui désormais prévalent dans le cercle de l’avant-garde.

1924, donc, année charnière. Cape continue son récit. Elle décrit les recherches de Raymond Queneau, qui dans sa célébration de l’incroyable créativité langagière des « fous littéraires » collectionne des écrits asilaires dont il désire révéler le potentiel poétique. Elle raconte l’arrivée de Jacques Lacan sur la scène médicale et artistique, surtout au travers des modalités de publication et de réception de sa thèse de médecine en 1932 qui fait la part belle aux écrits de sa patiente, « Aimée ». Sont encore racontées les expériences de Dali et la mise au point de sa méthode de « paranoïa critique » au début des années 30, méthode qui, selon l’auteure, permet au peintre « d’envisager un renouvellement complet de l’activité surréaliste » (p. 166) et crée par le fait même des rivalités avec Breton. Puis il y a la fameuse rencontre entre le jeune Dali et le vieux Freud en 1938, rencontre qui enthousiasme ce dernier que l’ « entrevue » avec Breton quelque quinze ans auparavant avait laissé plutôt froid. Durant cette période, ce sera Lacan qui se rapprochera de Dali, devenant pour un temps son proche collaborateur à l’apogée de la révolution freudienne.

Mais la psychanalyse n’occupe ici qu’une part modeste. Car on est loin d’une téléologie freudienne si fréquemment ressassée ; plutôt, cette étude vise à faire le point entre diverses formes discursives qui, durant une époque charnière de l’histoire littéraire, échangèrent un dialogue d’autant plus complexe qu’il fut passionné. C’est d’ailleurs cette constante ambivalence entre les champs psychopathologique et littéraire qui constitue l’une des thématiques les plus intéressantes de cette histoire. L’auteure n’hésite pas à démystifier des clichés, notamment celui de la relation amour-haine entre surréalistes et médecine mentale. Breton, Cendrars, Rosenthal, Aragon et autres : tous ont en effet fréquenté de près ou de loin la clinique. Or si cette formation initiale a assurément façonné leur éventuel rejet de la psychiatrie, Cape montre néanmoins que c’est souvent au nom d’étudiants ou d’ex-étudiants en médecine que se posèrent ensuite ces écrivains afin de légitimer leurs dires (ainsi en serait-il de la position de Breton, « toujours plus proche du médecin que du patient » (p. 57)). Au gré d’éclaircissements historiques, nous apprenons également des éléments fascinants sur l’histoire médicale, qui nuancent fortement la version normalisatrice traditionnelle (pensons par exemple à L’Art chez les fous (1907) de Marcel Réja – pseudonyme du Dr Paul Meunier -, première étude consacrée à l’art des aliénés qui sort du champ exclusivement médical). Ces éléments précoces font finalement des aliénistes « les premiers à effectuer un glissement d’une catégorie à l’autre, amorçant la transformation de textes pathologiques en objets culturels. » (p. 98)

Le thème si souvent évoqué de la folie comme muse prend donc ici une tournure rafraîchissante. L’auteure montre, de façon convaincante, la manière dont cette union traversa discours et disciplines au début du XXe siècle, pour être graduellement adoptée d’un côté comme de l’autre et éventuellement s’offrir en évidence socioculturelle. Puisant dans le corpus médical et littéraire, s’aidant d’écrits publiés et inédits, elle ne s’en tient pas qu’aux artistes classiques ni qu’aux sources évidentes. Certes, quelques éléments gagneraient parfois à être clarifiés (on hésite par exemple à dire de Breton et de Soupault qu’ils « inventent l’écriture automatique » en 1919 (p. 214) ; de même, on aurait aimé voir certaines des références évidentes qui informent le récit de l’auteure). En outre, la chronologie générale comporte un poids qu’on sent parfois inégal (ainsi Cape attribue-t-elle plusieurs chapitres au premier tiers du siècle pour terminer sur l’esquisse de deux ou trois « cas » intéressants des années 30 et 40, dont Artaud et l’artiste interné Abraham Schwarz-Abrys). Mais il reste que cet ouvrage est fort bienvenu en s’inscrivant naturellement dans une historiographie qui donne une place de plus en plus grande à la voix des internés.

C’est un projet admirable, en somme, que celui qu’a entrepris Anouck Cape avec Aux Frontières du délire. Si on peut lui reprocher telle ou telle « omission », il demeure que l’ouvrage ne se veut pas un recueil exhaustif. Plutôt, il s’agit de mettre en contexte des façons diverses de penser la folie ; d’inscrire un discours psychiatrique dans son contexte culturel et, à l’inverse, de lire dans le projet littéraire de l’époque une ode aux délicieux délires qui contribuèrent à forger notre modernité.


[1] Juan RIGOLI, Lire de délire. Aliénisme, rhétorique et littérature en France au XIXe siècle. Paris, Fayard, 2001.

New issue – PSN

A new issue of Psychiatrie, Sciences humaines, Neurosciences is now out and includes an editorial by T. Haustgen entitled “La psychiatrie, une science américaine?”, a discussion between Steeves Demazeux and the philosopher Dominic Murphy on the foundations of philosophy, as well as the following original articles:

“Travaux préparatoires à la rédaction du chapitre V de la CIM-11. Proposition pour la révision du groupe “Schizophrénie, troubles schizotypiques et délirants”  / “Work in preparation for the production of chapter of ICD-11. Proposal for revision of the ICD-10 group “Schizophrenia-schizotypal and delusional disorders” (A. Bottéro)

La dixième version de Classification internationale des maladies (CIM-10) de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) est actuellement en phase de révision. L’article propose un exemple possible de mise à jour du groupe « Schizophrénie, troubles schizotypique et délirants » qui s’efforce de concilier les trois exigences posées par l’OMS pour la CIM-11 à venir : actualisation des usages nosologiques, facilité d’utilisation, déstigmatisation de la terminologie. 

The 10th version of the International Classification of Disease (ICD-10) of the World Health Organisation (WHO) is currently in a revision phase. This article recommends a possible method of updating of the group “Schizophrenia, schizotypal and delusional disorders,” which attempts to reconcile the three demands made by the WHO for the new ICD-11: updating of classification practices, ease of use and destigmatisation of the terminology.

“L’essor des sciences du neurone au XXe siècle. Seconde partie: Des nouvelles sciences du neurone à la neuroscience (1940-1980)” / “Rise of neurone sciences in the 20th century. Second part: from new neuronal sciences to neuroscience (1940-1980) (J.-G. Barbara)
Un grand bouleversement des recherches sur le système nerveux se produit dès les années 1940 et se développe considérablement après la Seconde Guerre mondiale. Les questions laissées en suspens avant la guerre concernent des points aussi fondamentaux que la nature de la neurotransmission, chimique ou électrique. Le premier tournant concerne la discipline reine de la neurophysiologie avec l’introduction de l’enregistrement intracellulaire qui permet de comprendre l’électrogenèse neuronale et la dissection fine des réseaux de neurones. En association avec la biophysique, la microscopie électronique et l’ultracentrifugation, la technique intracellulaire emporte la conviction de tous sur la nature chimique de la neurotransmission par l’élaboration de la théorie quantique et de la théorie vésiculaire. La voie est ouverte à la caractérisation des neurotransmetteurs avec l’aide de la biochimie. Les voies noradrénergiques et aminergiques sont décrites par de nouvelles techniques histologiques, tandis que l’électrophysiologie caractérise leurs fonctions. Toutes les sous-disciplines concourent à étudier l’organisation synaptique des centres nerveux et les phénomènes d’inhibition locale. Avec la neuropharmacologie, les sciences du neurone constituent une nouvelle neurochimie, et les progrès des dissections, des techniques de traçage morphologique de voies nerveuses et les techniques opératoires offrent de nouvelles possibilités d’intervention et d’expérimentation. Toutes ces innovations des années 1950 et 1960 sont au coeur de la constitution de la nouvelle communauté internationale qui se fédère autour du mouvement de la neuroscience américaine.
A great revolution in the field of neuroscience started in the 1940s and took place after the Second World War. Before the War, the fundamental questions at stake dealt with the nature of neurotransmission, chemical or electrical. The first turning point occurred in the distinguished field of neurophysiology, where a better understanding of neuronal electrogenesis and fine dissections of nervous networks followed the introduction of the new intracellular recording technique. This technique is associated with biophysics, electron microscopy and ultracentrifugation. Consequently, the chemical theory of neurotransmission is uniformly adopted with the emergence of the quantal theory and the vesicular theory. There is a new opportunity for the discovery of neurotransmitters with the help of biochemical methods. Noradrenergic and aminergic paths are described with novel histological techniques, whereas electrophysiology is used to find their functions. All disciplines work together in the study of the synaptic organisations of nerve centres and local inhibition phenomena. Neuronal sciences adopt neuropharmacology to create a novel neurochemistry. New dissection procedures, morphological network tracing tools and surgical techniques offer novel ways of intervention and manipulation. These innovations of the 1950s and 1960s are central in building a new international community unified by the American neuroscience movement.
“L’héritage de l’école de Boston” / “The legacy of the Boston School” (J. Politano)
L’école de Boston est une école de pensée qui a donné naissance, aux États-Unis, dans les années 1890, à la psychologie en tant que discipline universitaire et pratique professionnelle. Dans une perspective historique seront abordées certaines conceptions et approches thérapeutiques envisagées par les membres composant cette école. Leur démarche sera brièvement comparée avec la situation actuelle de la psychologie en France. Cette mise en parallèle se fait dans l’objectif d’appréhender l’évolution de la psychologie : de son développement aux États-Unis à sa pratique contemporaine en France et de l’influence européenne d’antan à l’influence américanisée actuelle. Ainsi se pose la problématique de l’héritage de l’école de Boston et d’éventuelles influences contemporaines : comment l’école de Boston concevait-elle la psychologie, la vie mentale et les psychothérapies par rapport à aujourd’hui? 
The Boston School was a school of thought that gave birth, in the 1890s in the USA, to psychology as an academic discipline and as a practising profession. Some of the ideas and therapeutic attitudes of the school’s members will be examined from a historical perspective. The approach will be compared briefly with that of current psychological practice in France. The aim of this comparison is to get an overview of the development of psychology from its initial progress in the USA to current practice in France and from earlier European influences to the present American contribution. Thus, we can explore the legacy of the Boston School and some more recent potential influences. In comparison with modern psychologists how did the members of the Boston School regard psychology, mental life and psychotherapies?
“Émergence du moi cérébral de Theodor Meynert à Antonio Damasio” / “Emergence of the cerebral self from Theodor Meynert to Antonio Damasio” (M. Arminjon, F. Ansermet and P. Magistretti)
Les travaux d’Antonio Damasio ont redonné une place centrale à l’étude des émotions en neurosciences. Elles y apparaissent comme l’addition, à une perception, des effets somatiques qu’elle a pu susciter. Mais ce processus de perception cérébrale du corps, continu et relativement stable, aboutit aussi à l’hypothèse moins connue du « moi neural ». Derrière la référence explicite et en apparence contradictoire à William James et Sigmund Freud, se cache une origine commune : la conception d’un « moi cortical » de Théodor Meynert. Il s’agit de mettre en lumière un courant réuni autour de ce que l’on désigne ici sous la notion générale de « moi cérébral ». Le moi y est dès lors conçu comme la projection ou la représentation cérébrale du corps. La spécificité de cette notion est particulièrement mise en valeur par sa confrontation à celle, connexe, mais quant à elle désincarnée, de « sujet cérébral ».
Antonio Damasio’s works have brought emotions into line with current trends in neuroscience. They are conceived as the addition, to a perception, of the somatic effects it has induced. Nevertheless, this continuous and relatively steady process of body perception has also led to the less-known hypothesis of the “neural self.” Behind the explicit and apparently contradictory reference to William James and Sigmund Freud, there lies a common source: Theodor Meynert’s conception of a “cortical self.” Our aim is to enlight a stream unified around what we call here “cerebral self.” The Self is thus considered as the cerebral projection or presentation of the body. The specificity of this notion is particularly highlighted by its confrontation to the closely, yet disembodied, notion of “cerebral subject.”
A complete list of articles can be found at

New Issue – Social History of Medicine

social hist

The August 2011 issue of Social History of Medicine is now out and contains a number of articles dealing with the history of madness and psychiatry, from an historical study of hypochondriasis in 17th- and 18th-century British medicine to diagnoses of lunacy among indigenous peoples in Western Australia during the fin de siècle, to the history of “vampirism” in psychiatric classifications:

“The Transformation of Hypochondriasis in British Medicine, 1680–1830” (Russell Noyes, Jr)

Today, hypochondriasis is a mental disturbance characterized by unfounded fear of serious illness, but in the seventeenth century, it was a common physical condition. Over the next 150 years in Great Britain, the disorder was transformed. What had been an affliction of abdominal organs became a disorder of the nervous system and brain, and finally the mind. Two factors contributed to this change. One was a shift in the social context of emerging medical knowledge. As medical practice moved from bedside to hospital, illnesses that had involved the whole person came to reside in bodily organs. Hypochondriasis became illness without somatic disease. The other was a change in English society that altered the disorder’s social significance. During the Enlightenment, hypochondriasis became, on the one hand, a mark of distinction conferring class status, and on the other, an object of social disapproval. Its history yields perspective on the social forces at work in and around the disorder today.

“‘Behaving Wildly’: Diagnoses of Lunacy among Indigenous Persons in Western Australia, 1870–1914” (Philippa Martyr)

How did the diagnosis and treatment of lunacy in Western Australia intersect with Indigenous control by whites, and attitudes to Indigenous Western Australians in general, in the late nineteenth and early twentieth centuries? Historical analyses of the pre-1960s period are fragmentary, but there seems to have been about 30 cases of Indigenous persons being charged or diagnosed with lunacy in the period from 1870 to 1914, the overwhelming majority of whom were from remote and sparsely-settled areas of Western Australia. The constant ill-treatment to which most Indigenous people were subjected by whites, combined with often-terrifying internecine warfare between local clans or families, makes these diagnoses problematic. There is little evidence that white professionals made any connection between this ill-treatment and the development of lunacy, nor is any consideration given by local medical practitioners to the idea that acknowledged signs of insanity among white settlers were not necessarily signs of insanity among Indigenous people.

“Vampirism as Mental Illness: Myth, Madness and the Loss of Meaning in Psychiatry”  (Seamus Mac Suibhne and Brendan D. Kelly)

Vampirism, as a clinical presentation, was formerly much discussed in psychiatric literature. In recent years this has not been the case. This article begins by exploring the history of vampiric phenomena and the various medical theories of vampirism. It discusses the change in emphasis in psychiatry from a psychotherapeutically-influenced exploration of the meaning of a particular symptom to a more ostensibly evidence-based, checklist approach. This reflects a wider shift in psychiatric culture. Articles from the psychiatric literature dealing with vampirism are reviewed in depth. The article argues that the clinical interpretation of vampirism may be useful as an indicator of shifting attitudes within psychiatric discourse.

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Psychiatry and the History of Riots

In the wake of the recents riots in England, social scientists and journalists have been quite prominent in offering their explanations for the looting and destruction.  Social psychologists and sociologists have, by and large, dominated the more scholarly discussions.  So it is interesting to recall that, as Hans Joachim Schneider pointed out in a 1992 article, two other sets of theories about riots have historically drawn their inspiration from clinical psychology and psychiatry:

2. According to the psychoanalytic social contagion theory, participants in riots are carried away by their subconscious, by their feelings, affects, or instincts.

3. Following the psychopathological convergence theory, individuals who share similar characteristics or abnormal traits, predispositions, or attitudes, or else members of social fringe groups gather in the riot situation.

Schneider cites no studies in this context, but it might be interesting to trace the history of these lines of argument emphasizing psychopathology, ones which now seem to be largely out of favor.  One might mention, for instance, Charles Mackay’s popular Memoirs of Extraordinary Popular Delusions, first published in 1841.  Perhaps readers can suggest other primary and secondary works in this area?

9/11 and Post-Traumatic Stress Disorder, 10 Years Later

In the weeks leading up to the 10th anniversary of September 11th, the New York Times appears to be devoting a number of articles to examining the emotional and psychological fallout of that event. Following on the heels of a piece that appeared last week (see H-Madness post of 7/31), a piece appeared in today’s edition that looks specifically at the PTSD diagnosis and at the huge numbers of people identified as suffering from psychological trauma as a result either of their direct personal experience of 9/11, their loss of a loved one, or – more controversially – their recurring exposure to images of the tragedy. Among other issues covered in the article are the extent to which debates over definition, treatment, and compensation continue to surround the diagnosis, as they have ever since it first emerged (most commonly then known as shell-shock) out of the battlefields of World War I. Among those interviewed for the article are Robert Spitzer, editor of the DSM-III (1980), in which PTSD was included for the first time, and Charles Figley, a clinician who was instrumental in its inclusion. Spitzer is one of those currently arguing for defining the condition more narrowly so as to exclude, for instance, the indirect effects associated with media coverage of the event.

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