Archive for March, 2012

New article in Journal of the History of Medicine and Allied Sciences

The April issue of the Journal of the History of Medicine and Allied Sciences is now out and includes an article by Alice Mauger entitled “‘Confinement of the Higher Orders’: The Social Role of Private Lunatic Asylums in Ireland, c. 1820–60”.

The abstract reads:

The period 1820–60 marked an era of transition and diversity in Ireland that rapidly transformed the face of Irish society. Inextricably linked with these processes was the expansion of Ireland’s private asylum system. This system diverged from its British counterpart both in the socioeconomic cohort it served and in the role it played within the mental health-care system as a whole. The implementation of the 1842 Private Asylums (Ireland) Act, the first legislative measure geared exclusively toward the system, highlighted the growing importance of private care in Ireland as well as providing for the licensing and regulation of these institutions for the first time. To date, historians of Irish medicine have focused almost exclusively on the pauper insane. This article aims to shift this emphasis toward other categories of the Irish insane through exploration of the Irish private asylum system, its growth throughout the period, and the social profile of private patients. I shall also interrogate the trade in lunacy model through exploration of financial considerations, discharge and recovery rates, and conditions of care and argue that while Irish private institutions were a lucrative business venture, the quality of care upheld was apparently high. Finally, I shall argue that Irish private asylums catered primarily for the upper classes and briefly explore alternative provisional measures for other non-pauper sectors of society.

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“Writing Madness” – BBC Radio 4

Currently streaming on BBC Radio 4 is a programme entitled “Writing Madness” that explores the links between modern psychiatric thought and great works of fiction.

Contributors include psychotherapist and essayist Adam Philips, leading psychiatrist Simon Wessely, cultural historian Lisa Appignanesi and Chris Thompson, psychiatrist and medical director of The Priory.

The website offers us a taste of the programme:

How did modern literary and psychiatric ideas meet and how did each shape the other? Do these heroines show literature of the period to be a critical – and even emancipating – force…or is fiction really medicine’s stooge? Novels on the couch include Scott Fitzgerald’s Tender is the Night and Virginia Woolf’s Mrs Dalloway….interestingly with both novels there’s a tendency to base the heroines on real people – Nicole Diver is based on the case history of Fitzgerald’s own wife Zelda, whereas Woolf’s Mrs.Dalloway comes very close in literary terms to what Freud calls ‘self-analysis’ – one difference is that Woolf sometimes believed ‘madness’ was necessary to be creative, while Scott Fitzgerald depicted it as disastrous drain on creativity (ie. his). And both novels have the dynamic and lucrative new industry of psychotherapy in their sights. Vivienne compares fiction in the age of Freud to literary ideas of mental health in the Victorian age and in Dickens specifically, using Great Expectations’ Miss Havisham as a case study.

Click here to stream the 30-minute clips.

Post-Doc – Ethnicity and Mental Health in Post-War Britain

Some post-doc opportunities have arisen from an alliance between Queen Mary, University of London and the University of Warwick. Eight post-doctoral research fellowships are being offered, two of them to work on a project in the histories of medicine and emotions: ‘Ethnicity and Mental Health in Post-War Britain’. The application deadline is 11 May 2012, and more information can be found on the two following homepages: and:

Exhibition “X-Rays of The Soul: Rorschach & The Projective Test”

X-Rays of The Soul: Rorschach & The Projective Test

Exhibition at the Harvard Science Center

Until 30 June 2012

Beginning in 1921 with the Rorschach Inkblot Test and gaining momentum with the Thematic Apperception Test in 1935, a new breed of psychological probe aimed to reach previously inaccessible layers and levels of the unconscious self: the projective test.

Likened to X-rays of the inner life, these instruments promised to capture what no other tool could access – the secret self. The story of the triumphal rise as well as the periodic setbacks of the projective test movement is evidence of the heady confidence of the Twentieth Century human sciences to be able to extract and access the most human parts of human beings –scientifically.

From the genesis of the tests in passionate personal relationships to the recent Wikipedia furor over posting the Rorschach images, the exhibit seeks to capture this neglected history’s equally utopian and dystopian elements.

Special Exhibitions Gallery, Department of History of Science, Harvard Science Center 251

Official opening on Friday 30 March 2012 from 5-7pm, hosted by Professors Peter Galison and Janet Browne

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A History of the Brain – BBC Radio 4

In case you missed it when it aired this past November: BBC Radio 4’s programme on the “History of the Brain“, written and presented by Dr Geoff Bunn, is available on BBC iPlayer.

It contains a series of 15-minute clips on such topics as neurology, electroencephalography, neuroscience, Freud, and phrenology.

You can find all of the episodes here.

British Psychological Society History of the Psychological Disciplines Seminar Series

British Psychological Society History of the Psychological Disciplines Seminar Series

Organiser: Professor Sonu Shamdasani (UCL)

Monday 26th March


Professor Elizabeth Valentine (Royal Holloway)

“Spooks and Spoofs: relations between psychical research and academic psychology in Britain in the inter-war period”

The close connections between psychologists and the Society for Psychical Research in the late nineteenth century have been duly acknowledged. What is less well known is that senior academic psychologists were involved in psychical research in the early to mid-twentieth century. William McDougall and William Brown attended a number of séances arranged by Harry Price; JC Flugel, Cyril Burt, C Alec Mace and Francis Aveling were members of his ‘University of London Council for Psychical Investigation’ and supported psychical research in various ways. This paper describes some of their antics and ask how reputable psychologists (and the University of London) could have collaborated with someone the Economist described as “a rogue, a falsifier, and a manufacturer of evidence”. Personal, metaphysical and socio-historical factors in their collaboration are discussed. It is suggested that the main reason for their mutual attraction was their common engagement in a delicate balancing act between courting popular appeal on the one hand and the assertion of scientific expertise and authority on the other. Their interaction is typical of the boundary work performed at this transitional stage in the development of psychology as a discipline.

Time: 6pm-7.30pm

Location: UCL Department of Clinical, Educational and Health Psychology, Room 544, 5th Floor, 1-19 Torrington Place, London WC1E 7HB

Directions: From the main reception, go through the double doors at the back and turn left, walk the length of this corridor and at the very end turn left again – you will find yourself in front of the ‘West’ Lifts. Take these to 5th Floor. On exiting the lift, turn right through double doors and then left through single door, walk the length of this corridor pass through another door and then turn right – you will see a marble table ahead. Room 544 is straight ahead.

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Call for paper – Patients et traitements psychiatriques à l’écran : pratiques militantes, soins et processus de subjectivation

Patients et traitements psychiatriques à l’écran : pratiques
militantes, soins et processus de subjectivation, 5-6 décembre 2012,
EHESS Paris.




Organisateurs: Jean-Christophe Coffin (Université Paris Descartes /
CAK), Nausica Zaballos (CAK / IRIS), Alessandro Manna (IRIS).

La mise en scène de l’univers asilaire

A partir des années 1960, plusieurs films mettant en scène l’internement
psychiatrique reçoivent un excellent accueil de la critique et du
public. De nombreux réalisateurs, s’inscrivant dans la mouvance du
Nouvel Hollywood, se risquent à traiter le thème de la folie à travers
une démarche visuelle et artistique non-consensuelle. Qu’ils adoptent
une posture d’ethnographe, tel Frederick Wiseman pour son documentaire
Titicut Follies (1967), ou optent, à l’instar de Milos Forman avec
Vol au-dessus d’un nid de coucou (1975), pour l’adaptation
cinématographique d’un roman, ces cinéastes s’attachent à montrer et
dénoncer la violence inique des traitements imposés aux patients : le
lieu de soin est dépeint, dans ces œuvres, comme une institution malade.
Cette production cinématographique s’inscrit dans une tradition
remontant aux années 1940 qui, avec des productions appartenant à des
genres différents – du fantastique de Bedlam (inspiré de l’œuvre
picturale A Rake’s Progress de William Hogarth) au drame réaliste de
The Snake Pit (Anatole Litvak, 1948) – retranscrivent l’expérience de
l’internement à travers le regard de personnes présentées comme victimes
des contraintes normatives imposées par l’institution psychiatrique et
des soignants peu avenants. La portée dénonciatrice primant sur la
retranscription de l’expérience individuelle subjective de la pathologie
mentale, le héros principal est bien souvent un non-malade : un écrivain
rêvant de gagner le prix Pulitzer en « s’infiltrant dans l’univers
asilaire » pour en livrer un récit qui fera date dans Shock Corridor
de Samuel Fuller (1963) ; ou bien un marginal qui pense, en se faisant
interner, échapper à la prison (Vol au-dessus d’un nid de coucou).

Filmer la folie, entre fiction et documentaire

La folie à l’écran : un motif récurrent auprès de cinéastes « engagés »? Certainement, si l’on songe à Family Life de Ken Loach (1971),
violente chronique de la descente aux enfers d’une jeune schizophrène
qui montre que des facteurs familiaux couplés au manque d’empathie des
praticiens peuvent aggraver voire provoquer des troubles mentaux. Si la
fiction cinématographique pointe directement du doigt l’institution, se
faisant l’écho des écrits des représentants les plus virulents du
mouvement antipsychiatrique anglo-saxon (Laing, Cooper), le documentaire
vise à faire apparaître les expériences menées par des psychiatres ou
éducateurs désireux d’améliorer le sort de leurs patients en leur
offrant plus de liberté et d’autonomie. On pensera ainsi à Ce gamin-là
de Renaud Victor (1975), qui retrace l’expérience de Fernand Deligny
avec des enfants autistes, ou à Fous à délier de Marco Bellochio
(1975), qui enquête sur le parcours de trois ex-patients employés à
l’usine dans l’Italie de Franco Basaglia. Au cours des années 1990
d’autres réalisateurs, tels que Benoît Dervaux, Jean-Michel Carré et
Nicolas Philibert, se proposent de faire le bilan de l’antipsychiatrie
ou de la psychothérapie institutionnelle. La clinique de la Borde et le
Coral, lieu de vie qui accueille indifféremment psychotiques et jeunes
délinquants, ouvrent ainsi leurs portes aux cinéastes qui, à travers des
films à la croisée du documentaire et de la fiction (comme par exemple
Visiblement je vous aime, 1995), donnent la parole aux soignants et


La folie à l’écran : trois axes de recherche

Il s’agira en premier lieu d’étudier les relations entre l’histoire de
la folie mise à l’écran – qu’il s’agisse de la fiction cinématographique
ou bien du documentaire ethnographique ou journalistique – et l’histoire
des changements survenus au sein du monde psychiatrique tout au long du
dernier demi-siècle. On s’interrogera à la fois sur le film et l’enquête
filmée en tant que moyens « engagés » de réhabiliter une pratique ou une
éthique des soins en psychiatrie (La moindre des choses, La
devinière, Visiblement je vous aime, Valvert, la série italienne
Il était une fois la cité des fous de Marco Turco), et sur le rôle
qu’ils ont pu éventuellement jouer dans l’univers du militantisme en

Le deuxième axe s’interrogera sur les usages sociaux et politiques de la
folie mise à l’écran, et notamment sur les films produits par les
acteurs (psychiatres, usagers, familles) du champ psychiatrique. De
quelles manières les images de la folie peuvent-elles participer à la
construction des controverses morales et politiques propres au monde
psy (on songera à la polémique autour du documentaire sur l’autisme,
Le Mur) ? Comment sont-elles mobilisées dans une cause et ainsi
appropriées par de différents acteurs, qu’il s’agisse de militer contre
la « dérive » sécuritaire de la psychiatrie contemporaine, comme l’a
récemment fait en France le documentaire Un monde sans fous, ou bien
au contraire de dénoncer les politiques de désinstitutionalisation et de
plaidoyer pour l’usage de l’électro convulsivothérapie en montrant la
souffrance des familles, comme le très discuté reportage brésilien
Omission de prêter secours : des patients psychiatriques prennent la
parole ?

Le troisième axe portera enfin sur la question des processus de
subjectivation. La valeur de preuve attenante aux témoignages rassemblés
contribue-t-elle à produire de nouvelles subjectivités qui doivent
composer avec les contingences des productions cinématographiques et
audiovisuelles ? Comment les éléments autobiographiques personnels
sont-ils mobilisés pour traiter, non plus de la folie, mais du handicap
psychique, concept porté en France par l’adoption de la nouvelle
législation sur le handicap de 2005 ? Et dans quelle mesure
l’appropriation des moyens visuels par les associations d’usagers ne
reflète-t-elle pas un retour du politique dans la sphère du privé,
privant parfois ceux qui font l’expérience de la maladie mentale et des
soins en psychiatrie, de la possibilité de produire des objets
cinématographiques relevant réellement de l’intime ? Dans ce contexte,
un intérêt particulier sera également accordé à toute contribution
portant sur les dispositifs narratifs et les moyens techniques (split
screen, musique, ellipses…) par lesquels l’expérience du trouble mental
peut être traduite à l’écran.

Vos propositions de communications doivent nous parvenir sous la forme

d’un résumé de 450 mots maximum avant le 18 mai 2012 envoyé en
pièce-jointe à l’adresse suivante:

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