Archive for June, 2016

Pellagra and pellagrous mania: representations and interpretations between local histories and international debate


VENICE – 2 JULY 2016, San Servolo Island

Organised by Egidio Priani – School of Historical Studies, University of Leicester –

ESRC research grant ES/K010212/1: ‘Rough Skin: Maize, Pellagra and Society in Italy’


The one-day workshop aims to analyse the themes of pellagra and the related mania, from an eclectic and multidisciplinary perspective. The different talks will indeed bring together quantitative and qualitative research methods, so as to highlight both the local dimension (Venice and the neighbouring Regions) and the wider international debate about pellagra and “alike” diseases. Some topics which will be focused are:

  • The iconography and the visual representations of pellagra
  • The scientific debate amongst physicians in Italy and in Europe
  • The spread and the circulation of the medical knowledge about pellagra in Europe during the nineteenth century
  • Local detailed studies concerning pellagra in specific northern Italy areas, such as Polesine and Ferrara Province




Egidio Priani (Univ. Of Leicester, School of Historical Studies)

Welcome and Introduction
Ore 10.15 – 11.00

Nicoletta Leonardi (Accademia Albertina di Belle Arti, Torino): “Iconografia della pellagra”
Ore 11.11 – 11.45

Maria Dorothee Bohemer (Lehrstuhl für Medizingesichte, Universität Zürich UZH) “ «Storia della Crocifissione» di Cesare Ruggieri (1806). Un caso di mania pellagrosa?”
Ore 11.45 – 12.00

Coffee break
Ore 12.00 – 12.45

David Gentilcore (Univ. of Leicester, School of Historical Studies – P.I. ‘Rough Skin’ Research Project): “Soffrire di pazzia pellagrosa. Il ciclo vitale dei pazienti pellagrosi nei manicomi veneziani, 1850-1900”
Ore 12.45 – 13.00




Ore 14.00 – 14.30

Egidio Priani “Pellagra e paralisi generale: una comparazione tra Italia e Regno Unito”
Ore 14.30 – 15.15

Maria Cristina Turola e Giovanna Calderoni (Indipendent researchers): “Fame, fuga, follia; il destino dei contadini nelle terre di pianura”
Ore 15.15 – 16.00

Magda Beltrami e Mara Guerra (Indipendent researchers) “La pellagra nella provincia ferrarese: documenti, analisi e riflessioni”
Ore 16.00 – 16.30

Discussion and conclusions

*By Registration only*: Psychoanalysis in the Age of Totalitarianism Event (London, 30 June 2016)

psa-and-totalitarianismA special message to those H-Madness readers who may be interested in attending the panel discussion and book launch of Psychoanalysis in the Age of Totalitarianism:

Please note: this is an event where space is limited and people should only come if they have registered and received confirmation they have a space.

You may apply to attend by emailing Hidden Persuaders <>



Thursday, 30 June 2016, 6pm to 8.30pm

Wine reception at the Keynes Library, 43 Gordon Square, Bloomsbury, London, WC1H 0PD

Professor Catherine Hall, University College, London
Dr Nicholas Temple, President of the British Psychoanalytical Society
Dr D’Maris Coffman, UCL (Bartlett)
Professor Alessandra Lemma, Series editor, New Library of Psychoanalysis, and BPS Dr Matt ffytche, Director of the Centre for Psychoanalytic Studies, Essex
Professor Daniel Pick, Birkbeck College and BPS

will be in conversation about the themes of the book (from 6.45pm)

This event is hosted by the Hidden Persuaders project. Space is limited. Please email to reserve tickets.

Special issue of Medical History: “Soul Catchers – A Material History of the Mind Sciences”


Thmdhe July 2016 special issue of Medical History is now available. Guest edited by Katja Guenther and Volker Hess, it is entitled “Soul Catchers – A Material History of the Mind Sciences” and contains a number of articles that may be of interest to H-Madness readers.

Katja Guenther and Volker Hess, Editorial: Soul Catchers: The Material Culture of the Mind Sciences

Scott Phelps, Brain Ways: Meynert, Bachelard and the Material Imagination of the Inner Life

The Austrian psychiatrist Theodor Meynert’s anatomical theories of the brain and nerves are laden with metaphorical imagery, ranging from the colonies of empire to the tentacles of jellyfish. This paper analyses among Meynert’s earliest works a different set of less obvious metaphors, namely, the fibres, threads, branches and paths used to elaborate the brain’s interior. I argue that these metaphors of material, or what the philosopher Gaston Bachelard called ‘material images’, helped Meynert not only to imaginatively extend the tracts of fibrous tissue inside the brain but to insinuate their function as pathways co-extensive with the mind. Above all, with reference to Bachelard’s study of the material imagination, I argue that Meynert helped entrench the historical intuition that the mind, whatever it was, consisted of some interiority – one which came to be increasingly articulated through the fibrous confines of the brain.

Alicia Puglionesi, Drawing as Instrument, Drawings as Evidence: Capturing Mental Processes with Pencil and Paper

Researchers in the mind sciences often look to the production and analysis of drawings to reveal the mental processes of their subjects. This essay presents three episodes that trace the emergence of drawing as an instrumental practice in the study of the mind. Between 1880 and 1930, drawings gained currency as a form of scientific evidence – as stable, reproducible signals from a hidden interior. I begin with the use of drawings as data in the child study movement, move to the telepathic transmission of drawings in psychical research and conclude with the development of drawing as an experimental and diagnostic tool for studying neurological impairment. Despite significant shifts in the theoretical and disciplinary organisation of the mind sciences in the early twentieth century, researchers attempted to stabilise the use of subject-generated drawings as evidence by controlling the contexts in which drawings were produced and reproduced, and crafting subjects whose interiority could be effectively circumscribed. While movements such as psychoanalysis and art therapy would embrace the narrative interpretation of patient art, neuropsychology continued to utilise drawings as material traces of cognitive functions.

 Katja Guenther, ‘It’s All Done With Mirrors’: V.S. Ramachandran and the Material Culture of Phantom Limb Research

This article examines the material culture of neuroscientist Vilayanur S. Ramachandran’s research into phantom limbs. In the 1990s Ramachandran used a ‘mirror box’ to ‘resurrect’ phantom limbs and thus to treat the pain that often accompanied them. The experimental success of his mirror therapy led Ramachandran to see mirrors as a useful model of brain function, a tendency that explains his attraction to work on ‘mirror neurons’. I argue that Ramachandran’s fascination with and repeated appeal to the mirror can be explained by the way it allowed him to confront a perennial problem in the mind and brain sciences, that of the relationship between a supposedly immaterial mind and a material brain. By producing what Ramachandran called a ‘virtual reality’, relating in varied and complex ways to the material world, the mirror reproduced a form of psycho-physical parallelism and dualistic ontology, while conforming to the materialist norms of neuroscience today.

Nicolas Pethes, Psychicones: Visual Traces of the Soul in Late Nineteenth-Century Fluidic Photography

The article discusses attempts to visualise the soul on photographic plates at the end of the nineteenth century, as conducted by the French physician Hippolyte Baraduc in Paris. Although Baraduc refers to earlier experiments on fluidic photography in his book on The Human Soul (1896) and is usually mentioned as a precursor to parapsychological thought photography of the twentieth century, his work is presented as a genuine attempt at photographic soul-catching. Rather than producing mimetic representations of thoughts and imaginations, Baraduc claims to present the vital radiation of the psyche itself and therefore calls the images he produces psychicones.

The article first discusses the difference between this method of soul photography and other kinds of occult media technologies of the time, emphasising the significance of its non-mimetic, abstract character: since the soul itself was considered an abstract entity, abstract traces seemed all the more convincing to the contemporary audience. Secondly, the article shows how the technological agency of photography allowed Baraduc’s psychicones to be tied into related discourses in medicine and psychology. Insofar as the photographic plates displayed actual visual traces, Baraduc and his followers no longer considered hallucinations illusionary and pathological but emphasised the physical reality and normality of imagination. Yet, the greatest influence of soul photography was not on science but on art. As the third part of the paper argues, the abstract shapes on Baraduc’s plates provided inspiration for contemporary avant-garde aesthetics, for example, Kandinsky’s abstract paintings and the random streams of consciousness in surrealistic literature.

Cornelius Borck, Animating Brains

A recent paper famously accused the rising field of social neuroscience of using faulty statistics under the catchy title ‘Voodoo Correlations in Social Neuroscience’. This Special Issue invites us to take this claim as the starting point for a cross-cultural analysis: in which meaningful ways can recent research in the burgeoning field of functional imaging be described as, contrasted with, or simply compared to animistic practices? And what light does such a reading shed on the dynamics and effectiveness of a century of brain research into higher mental functions?

Reviewing the heated debate from 2009 around recent trends in neuroimaging as a possible candidate for current instances of ‘soul catching’, the paper will then compare these forms of primarily image-based brain research with older regimes, revolving around the deciphering of the brain’s electrical activity. How has the move from a decoding paradigm to a representational regime affected the conceptualisation of self, psyche, mind and soul (if there still is such an entity)? And in what ways does modern technoscience provide new tools for animating brains?

For more information, click here.

Oskar Diethelm Library

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Today we added the Oskar Diethelm Library to our list of libraries relevant for the history of medicine.

The Oskar Diethelm Library is a special collection devoted to the history of psychiatry. It is part of Weill Medical College’s Institute for the History of Psychiatry and includes approximately 50,000 titles in English, French, and German dealing with psychiatry, psychology, psychoanalysis, mesmerism, spiritualism, phrenology, witchcraft and related topics. Journal holdings include long back runs of psychiatric journals as well as current journals dealing with the history of medicine, psychiatry and psychology (see Journal Holdings). Archival holdings include the papers of numerous organizations and individuals (see Archives and Manuscripts).

The Library counts among its holdings nearly every edition of the monographs of such important figures as Emil Kraepelin, Sigmund Freud, Isaac Ray and Benjamin Rush. The Library holds significant collections of works in such areas as the history of hypnotism and psychoanalysis, the American mental hygiene movement, and the temperance movement, as well as religious and medical debates on witchcraft, suicide, and sexual behaviors. There are also many early and rare first-person accounts of psychiatric illness, alcoholism, and drug abuse. An impressive collection of hospital and asylum reports of the 19th and early 20th centuries has been amassed, amounting to more than 3,500 items.

The manuscript division of the Library has grown in importance as a repository for the unpublished papers of many organizations and individuals vital to the history of psychiatry. It is the official depository of such institutions as the Group for the Advancement of Psychiatry, the American Psychoanalytic Association, and the Cheiron Society. Its holdings of the papers of D.W. Winnicott and David Levy make it an important resource for the study of child psychiatry and psychoanalysis. There are also notable holdings related to the American mental hygiene movement and biological psychiatry, and letters by Clifford Beers, Sigmund Freud, Morton Prince, William James, G. Stanley Hall, Johann Spurzheim, Andrew and George Combe, Herbert Spencer, August Forel, S. Weir Mitchell, and Harry Stack Sullivan to name a few.

From its earliest days, numerous scholars have worked in the Oskar Diethelm Library, publishing their discoveries as articles or books. The list includes:

  • Biographies of psychiatrists, psychologists, and pioneers in mental hygiene
  • Accounts of the development of child psychiatry and the changing attitude toward children
  • Books on psychoanalysis and its reception in various parts of the world
  • Histories of psychiatry during specific periods
  • Histories of particular mental hospitals that epitomized the development of the field
  • Histories of particular sub-specialties such as the treatment of alcoholism or schizophrenia
  • Studies in legal psychiatry
  • Topics in British, German, and French psychiatry
  • Histories and analyses of ideas and concepts in psychiatry, psychology, and psychoanalysis
  • Works on the relationship between psychiatry and literature, and psychiatry and religion
  • Investigations of multiple personality and hypnosis

There are also two published volumes of symposia sponsored by the Institute
The library is open to researchers in the history of psychiatry and related fields by appointment. To work with the library collection, please contact special collections librarian Marisa Shaari, MLIS, at or (212) 746-3728


Book review – Spannungsherde. Psychochirurgie nach dem zweiten Weltkrieg

Screenshot from 2016-05-31 13-41-34Von Viola Balz

Ende August 1946 reiste Manfred Bleuler, Leiter der Züricher Universitätspsychiatrie Burghölzli nach Skandinavien und ließ sich dort eine größere Zahl von leukotomisierten Fällen zeigen. Von seinem klinischen Eindruck der dort operierten Patient_innen überzeugt beschloss er schließlich, die Eingriffe auch in der Schweiz durchzuführen. Marietta Meier macht die Debatte um die Psychochirurgie in der Schweiz zum Ausgangspunkt ihrer Monographie, ergänzt diese aber auch durch Diskurse aus dem europäischen Ausland. Damit legt sie erstmals eine Untersuchung der Psychochirurgie im deutschsprachigen Kontext vor. Während sich zwei bekannte US-amerikanische Studien aus den 1990er Jahren vor allem der Frage nach der Entwicklung therapeutischer Verfahren in der Psychiatrie von den frühen Versuchen bis zur verifizierten Therapie und der Frage nach der Co-Konstruktion der Effektivität der Leukotomie durch Arzt und Patient in der klinischen Praxis widmen,   fragt Meier nach der Metapher des „affektiven Stachels“, also der Frage, wo der Stachel der affektiven Spannung steckt: Was empfand man in der Nachkriegszeit als Stachel, was sollte durch einen psychochirurgischen Eingriff entfernt werden? Marietta Meier versucht dieser Frage mit Foucaults Konzept der Problematisierung nachzugehen. Diesem Konzept folgend analysiert die Autorin, wie und warum bestimmte Phänomene zu einem Problem wurden. Dabei untersucht sie vor allem drei Ebenen: Zuerst fragt sie, auf welche Umstände die Leukotomie eine Antwort geben sollte, darüber hinaus möchte sie wissen in welchem Wechselverhältnis Kontinuitäten und Wandel, Ordnung und Veränderung hier miteinander stehen ohne diese zugleich als chronologische Abfolge begreifen zu müssen und schließlich möchte sie anhand von Quellen aus unterschiedlichen Kontexten wie Publikationen und Krankenakten herausarbeiten, welche unterschiedlichen Facetten debattiert und welches Verhalten je nach Kontext zum Problem wurde. Die Autorin versteht ihren Ansatz dabei als kulturhistorischen, der danach fragt, wie die Akteure ihrem Handeln Sinn verleihen (S. 17-19). Meier gliedert ihre Untersuchung dabei in neun Kapitel. Im ersten Kapitel schildert sie die Einführung des Verfahrens in der Schweiz und die ersten Behandlungsfälle und kontextualisiert diese insbesondere mit den somatischen Verfahren. Das zweite Kapitel widmet sich der Frage, wie die Psychiater_innen sich die Wirkung des Verfahrens erklärten. Dabei arbeitet Meier heraus, dass die Psychochirurgie sich erst dann weiter durchsetzen konnte, als eine wissenschaftliche überzeugende Begründung vorgelegt werden konnte. Argumentierte der „Entdecker“ der Psychochirurgie, der Portugiese Antonio Egas Moniz noch damit, mit dem Eingriff fixierte Nervenbahnen zu durchtrennen und verortete die Technik deshalb in einer vielen Psychiater_innen als veraltet geltenden Lokalisationslehre, gelang es den amerikanischen Psychiater_innen Freemann und Watts schließlich ein Erklärungsmodell vorzulegen, das auf die Verbindung von Thalamus und Frontallappen als Regulationsinstanz für die Intensität von Gefühlen rekurrierte und auf die Unterbrechung der affektiven Spannung durch die deren Durchtrennung hinwies. Diese Verbindung des Verfahrens mit der Beeinflussung von Emotionen sorgte nach Meier dafür, dass sich die affektive Spannung als boundary concept zwischen Hirnforschung, klinischer Forschung und psychiatrischer Praxis durchsetzen konnte. Im dritten Kapitel beschreibt Meier die Verbreitung der Leukotomie in Europa und insbesondere in der Schweiz als Folge der aktuellen Probleme der Nachkriegspsychiatrie, die wiederholt für eine Überfüllung der Anstalt sorgte und deshalb die affektiven Spannungen der Patient_innen verstärkte und in einem neuen Licht erscheinen ließ. Anschließend diskutiert sie im vierten Kapitel die wissenschaftliche Debatte zur Psychochirurgie. Dabei wurde v.a. über den Preis der Eingriffe ins Gehirn, die schon damals als letzter Behandlungsschritt galten und selbst von den Befürworter_innen nur mit ca. 1/3 angegeben wurden diskutiert. War ein sozialer Erfolg schon dann erreicht, wenn die Patient_innen weniger störten? Wie bewertete man die damit einhergehende irreversible Persönlichkeitsveränderung? Nicht zuletzt über letzte Fragen diskutierten Psychiater, Philosophen und Theologen kontrovers. Wie und nach welchen Kriterien Patienten der unruhigen Station zum Fall wurden ist Teil des fünften Kapitels. Insbesondere rückt hier ins Zentrum der Analyse, wann die affektiven Spannungen als so schwerwiegend angesehen wurden, dass sie eine Leukotomie rechtfertigten. Meier fragt hier nach der Semantik der Problematisierungen und arbeitet anhand ihres Quellenkorpus von 300 Krankenakten Schlüsselbegriffe heraus und kontextualisiert sie im zeitlichen Verlauf der Einträge um zu zeigen, wie ein kohärentes Bild eines Patienten entstand, der zum Fall für eine Leukotomie werden konnte. Wie dargestellt wird, waren die Erregungszustände der Patient_innen das maßgebliche Argument für einen operativen Eingriff, unabhängig von ihrem sozioökonomischen Status und der Diagnose, denn oft wurden die Patienten vor allem aus der pflegerischen Indikation heraus operiert. Im sechsten Kapitel zum zirkulierendem Wissen widmet sich Meier der Frage, wie die Psychiater_innen den Laien – Angehörigen und der interessierten Öffentlichkeit –den Eingriff zu plausibilisieren versuchten. Gegenüber den genannten Gruppen wurde statt Spannung eher der Begriff der Erregung gebraucht. Besondere Aufmerksamkeit widmet die Autorin schließlich der Frage, warum im Wesentlichen Frauen für einen operativen Eingriff ausgewählt wurden. Sie erklärt diese Entscheidung mit dem Doppelstandard seelischer Gesundheit, der störendes Verhalten von Frauen eine besondere Bedeutung zumaß. Auch kann Meier aufzeigen, dass auf der Mikroebene das störende Verhalten auf den Frauenstationen die Anstaltsordnung erheblicher störte und eine Leukotomie auch der Wiederherstellung dieser Ordnung und der pflegerischen Vereinfachung diente. Das vorletzte Kapitel widmet sich der Produktion wissenschaftlicher Erkenntnisse. Hier gelingt es der Autorin ausgesprochen überzeugend, den Prozess der klinischen Wissensbildung von der Reduktion der differenzierten Schilderung in der Akte in eine kasuistische Berichtsform (Erzählen), der Bildung neuer quantifizierbarer Kategorien aus diesen Kasuistiken (Zählen) und den Versuchen, die Effekte zu verobjektivieren (Lehren) zu verdeutlichen. Im letzten Kapitel beschreibt die Autorin schließlich den langsamen Niedergang der Psychochirurgie im Kontext neuer Behandlungsverfahren. Anders als in klassischen Fortschrittsnarrativen ausgeführt wird, beurteilt sie die Einführung neuer medikamentöser Verfahren in der Psychiatrie in den 1950er Jahren nicht als ursächlich für den Rückgang der Operationen. Viel entscheidender für eine abnehmende Zahl sei ein neuer Denkstil gewesen, der psychotherapeutischen Verfahren eine neue Bedeutung beimaß. Die Autorin schließt ihre Arbeit schließlich mit vier Thesen zur Nachkriegsgesellschaft. Erstens sei die Psychochirurgie als Symptom für die Debatten der Zeit um Technisierung und Entseelung der bewerten. Der Siegeszug der Leukotomie sei nur möglich gewesen, da erstens nach dem zweiten Weltkrieg ein hierarchisches Persönlichkeitskonzept dominierte, dass auf einem vagen, holistischen Persönlichkeitskonzept beruhte. Die Subjektvorstellungen der Zeit habe zudem zweitens die soziale Anpassung höher bewertet als die Individualität des Patienten. Der Kontext des zweiten Weltkrieges habe drittens das Ziel, Krankheiten zu heilen zu der Norm verschoben, Patienten wieder zu funktionierenden Staatsbürgern zu machen. Wie Meier schließt, sei aber viertens von einem diskontinuierlichen Wandel auszugehen, in dem auch kritische Stimmen sich seit den 1960er Jahren wieder Gehör verschaffen konnten.

Meier legt mit dieser Studie eine sehr gut geschriebene, souverän durchgeführte und wissenschaftshistorisch auf dem neusten Stand argumentierende Studie vor. Insbesondere das Konzept der affektiven Spannungen wird als Konzept konsequent umgesetzt. Die Studie sei also jedem, der sich für die Nachkriegspsychiatrie interessiert unbedingt zur Lektüre empfohlen.

Ein Kritikpunkt sei hier dennoch erwähnt: Meier räumt zwar verschiedenen Protagonist_innen in der Diskussion um die Lobotomie (Ärzten, Pflegepersonal, Angehörigen und Laien) einen größeren Raum ein, die Patient_innen selber bleiben aber seltsam stumm bzw. die Patientengeschichten werden eher aus einem ärztlichen Blick geschildert. Lediglich anhand zweier Beispiele versucht Meier einen Einblick in die Selbsterzählungen der Patient_innen zu geben. Dies ist umso erstaunlicher, da die Autorin angibt, dass solche Selbstzeugnisse in ca. 20% der Akten, also ca. 50, vorhanden waren. Das Argument, dass diese Stimmen von den Ärzten zwar gesammelt wurden, für die Entscheidung über die Erfolge einer Lobotomie aber nicht maßgeblich waren und kein Gehör fanden ist zwar vermutlich richtig, überzeugt aber als Argument gegen eine Analyse dieser Dokumente nicht. Diese Begründung verdoppelt die historische Sichtweise der Ärzte und das geschilderte asymmetrische Machtverhältnis eher, statt die Vielstimmigkeit und die unterschiedlichen Sichtweisen transparent zu machen. In gewisser Weise hat die Autorin den Patient_innen damit auch den affektiven Stachel genommen.

Marietta Meier: Spannungsherde. Psychochirurgie nach dem zweiten Weltkrieg. Göttingen: Wallstein 2015


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